¿Qué hizo América rural para merecer esto?

- Mar 23, 2018-

¿Qué hizo América rural para merecer esto?

Por ahora, prácticamente todo el mundo en los EE. UU. Ha oído hablar de Flint, los problemas de agua de Michigan. A pesar de los muchos problemas planteados por ese incidente, los sistemas de agua urbanos no son la única razón por la cual la tarjeta de informe 2017 de la Sociedad Estadounidense de Ingenieros Civiles otorga a la infraestructura de agua potable de los Estados Unidos una calificación general de "D". Escondidas dentro de esa clasificación desalentadora están las duras realidades que enfrentan los sistemas de agua rurales.

El alcance de los problemas

La mayor parte de la población de los EE. UU. Se encuentra en las principales áreas metropolitanas, con la mitad de la población concentrada en solo el 5 por ciento de los condados. Eso aún deja a millones de estadounidenses viviendo en áreas más remotas atendidos por pequeños operadores de planta de tratamiento de agua potable (WTP) que están menos preparados financieramente para asumir proyectos de mejoras de capital para proteger la calidad del agua.

Hay más de 150,000 sistemas de agua públicos (PWS) en los EE. UU., Sistemas que sirven agua para consumo humano a por lo menos 25 personas o 15 conexiones de servicio. Aproximadamente un tercio de esos PWS son sistemas de agua comunitarios, y el 97% se consideran sistemas pequeños. Muchos de esos pequeños sistemas existen en áreas rurales que no cuentan con los recursos financieros para dar cabida a todas las amenazas potenciales a la calidad del agua, naturales o artificiales.

Sin embargo, la geografía no es el único factor determinante en las tendencias de la calidad del agua. Las condiciones económicas regionales también se correlacionan con las violaciones del sistema de agua potable, según los hallazgos en el estudio "Tendencias nacionales en violaciones de la calidad del agua potable" publicado por Maura Allaire, Haowei Wu y Upmanu Lall en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias . Esos investigadores encontraron que entre 1982 y 2015, de 9 a 45 millones de personas al año se vieron afectadas por problemas de calidad del agua, y que las regiones rurales de bajos ingresos eran las más vulnerables. Las infracciones fueron más numerosas en los "puntos calientes" en Texas, Oklahoma y Idaho. En general, el estudio mostró que entre el 3 y el 10 por ciento de los sistemas de agua de los EE. UU. Han violado las normas de salud de la Ley de Agua Potable (SDWA) federal cada año durante ese período de tiempo. Solo en 2015, hasta 21 millones de estadounidenses pudieron haber estado expuestos a agua potable insegura.

En términos de violaciones a la Regla de Desinfectantes y Desinfección de Etapas Etapa 2 instituida en 2012-2013, los sistemas urbanos promediaron menos de una violación por cada 100 sistemas, los sistemas suburbanos promediaron alrededor de dos violaciones por cada 100 sistemas, los sistemas rurales de altos ingresos promediaron alrededor de tres violaciones por 100 sistemas de agua y sistemas rurales de bajos ingresos promediaron alrededor de cinco violaciones por cada 100 sistemas.

Las fuentes de los problemas

Ya sea que los sistemas de agua de la comunidad dependan del agua subterránea o de las fuentes de agua superficial (ríos, arroyos, lagos o embalses), una variedad de influencias externas desafían a los operadores de WTP.

  • Condiciones naturales. El arsénico, los radionucleidos y los contaminantes microbianos, como los coliformes de la vida silvestre, plantean desafíos al tratamiento del agua potable. Cuando los pozos se utilizan para recolectar agua potable de una fuente de agua subterránea, las condiciones del acuífero pueden tener un impacto importante en la calidad del agua. Las condiciones problemáticas incluyen acuíferos rocosos o de grava fracturados, acuíferos de arena aluviales o costeros, acuíferos poco profundos no confinados o acuíferos con una capa delgada de suelo o prácticamente sin cobertura del suelo. Todas esas condiciones del acuífero pueden presentar problemas específicos relacionados con E. coli , Enterococci o colifagos.

  • Agricultura. Los niveles excesivos de nitratos se ven a menudo en las zonas rurales dominadas por la agricultura. Un ejemplo se basa en el análisis de registros de agua estatales y federales para la ciudad de Pretty Prairie, KS. En esta ciudad rural, donde el agua del grifo había superado el límite legal de nitratos de la EPA de EE. UU. Durante más de 20 años, los usuarios de la empresa de agua todavía tenían niveles de nitrato 21 veces superiores al promedio nacional, siete veces el promedio estatal, y más del doble límites legales a partir de 2015.

  • Drenaje de mina En áreas como Appalachia, el drenaje ácido de la mina (AMD) puede ser un problema importante. Las aguas afectadas a menudo incluyen la pluma anaranjado reveladora del flujo rico en hierro con niveles de pH tan bajos como 3 pH a 4 pH. Tanto las aguas subterráneas como las fuentes de agua superficial pueden verse afectadas. Desafortunadamente, los sitios de minas abandonados desde hace mucho tiempo pueden dificultar localizar, enjuiciar y remediar las áreas problemáticas.

  • Desbordamientos de alcantarillado sanitario y descargas de flujo máximo. Este problema puede ocurrir en sistemas más antiguos que combinan aguas pluviales y aguas residuales en el mismo sistema. Las condiciones adversas ocurren cuando el clima húmedo sobrecarga el sistema, lo que ocasiona un desbordamiento de alcantarillado no tratado antes de que llegue a la planta de tratamiento de aguas residuales (EDAR) o una mezcla intencional de aguas residuales parcialmente tratadas de una planta de PTAR desbordada. Estos eventos gravan el rendimiento de las WTP situadas más abajo.

  • Contaminación industrial. Las actividades industriales que van desde la minería hasta la fabricación pueden introducir contaminantes químicos y de metales pesados en arroyos y acuíferos. Incluso cuando el vertimiento directo se ha reducido durante años, las cuencas hidrográficas aún pueden soportar el residuo de las prácticas discontinuadas durante mucho tiempo.

Esperanza para el futuro

Frente a tales problemas generalizados de calidad del agua, los sistemas hídricos comunitarios más pequeños tradicionalmente han tenido dificultades para financiar grandes mejoras de capital. Una fuente de asistencia financiera para plantas de todos los tamaños es el programa del Fondo Rotatorio Estatal de Agua Potable (DWSRF), que cita una variedad de opciones y proporciona fondos para tratar estos asuntos, incluyendo oportunidades especiales para comunidades pequeñas y desfavorecidas. El programa está abierto tanto a sistemas de agua de propiedad pública como de propiedad privada, así como a sistemas de agua no comunitarios sin fines de lucro. Las oportunidades incluyen:

  • Tratamiento. Actualización de WTP para mejorar la calidad del agua potable para cumplir con las regulaciones de SDWA.

  • Transmisión y distribución. Rehabilitación o reemplazo de tuberías para evitar la contaminación o mejorar la presión del agua.

  • Abastecimiento Construir o rehabilitar pozos o desarrollar fuentes de suministro de agua elegibles para reemplazar las fuentes contaminadas.

  • Almacenamiento. Reemplazar o construir tanques de almacenamiento de agua terminados puede ayudar a prevenir la contaminación microbiológica.

  • Creando nuevos sistemas de agua. Crear nuevos sistemas para atender hogares con pozos contaminados.

  • Consolidación. Interconectar dos o más sistemas de agua para capacidades de respaldo, o consolidar varios sistemas existentes en un nuevo sistema de agua regional para lograr mayores eficiencias.

Quizás las mejores oportunidades a corto plazo para que las WTP existentes operen con mayor eficiencia son las sesiones de capacitación. Estos incluyen una amplia gama de pequeñas oportunidades de capacitación en sistemas , talleres, seminarios web y programas de aprendizaje electrónico, ofrecidos a través de la Asociación Estadounidense de Obras Hídricas (AWWA). Los programas abordan una variedad de cuestiones que van desde "Lograr y mantener el cumplimiento con SDWA" hasta "Fijar el agua para la recuperación total de costos". También hay oportunidades de capacitación adicionales disponibles de la EPA , la Asociación Nacional de Agua Rural (NRWA) y el Asociación de Asistencia Comunitaria (RCAP).